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【世說星語】穀神星的發現

早安,19世紀的第一份早餐-穀神星的發現

 

1801年的今天,邁入19世紀的第一個元旦一顆以羅馬神話中的農業女神「Ceres」為名的小行星被發現了,它同時也成為編號第一號的小行星,其中文名稱則以Ceres源自拉丁文中的《穀物》之意,命名為「穀神星」。

「穀神星」是由義大利天文學家皮亞齊(Giuseppe Piazzi)所發現,首度觀測到它時,皮亞齊發現有一個星點在背景星空中移動,起初他以為這只是一顆新發現的恆星,移動則是因為觀測錯誤所造成;但之後連續三個夜晚的再次觀測,他確認了這星點並非恆星。最早「穀神星」是被謹慎地以《彗星》之姿發布,但其實皮亞齊也意識到這天體缺乏更直接的彗星特徵,只是當時要確定彗星的軌道需要大量觀測數據,可惜這顆謎星不久便沒入陽光之中。

之後著名德國數學家高斯發展出新的軌道計算方法,天文學家得以再次找到它的蹤影。但當它的運行軌道確定後,則証實了皮亞齊原本的猜想─這是一顆《矮小的行星》。

「穀神星」經過多年的熱烈爭論,目前被國際天文聯合會(IAU)分類在〝唯五〞獲得認證的《矮行星》之列,但多數人還是習慣稱它為太陽系《最大的小行星》。皮亞齊也因為此一特別貢獻,國際天文聯會特別在1923年當小行星編號至第1000號時,將小行星1000命名為Piazzia以資紀念。

「穀神星」身為太陽系八大行星系統內唯一的矮行星(位在木星和火星之間的主小行星帶,另外四顆則都位在海王星軌道外的古柏帶中),目前也測知它的組成結構中有大量的水冰、甚至是液態水的海洋存在,偶然也注意到它表面有類似水蒸氣的逸散現象,一再顯示這顆距離地球很近的星球或許是尋找外星生命的後起之秀,至於真相如何?未來就讓我們繼續看下去......

 

 

 

穀神星內部結構

 

圖片說明:穀神星外表與內部結構示意圖  /  圖片來源:NASA

 

 

穀神星軌道

圖片說明:穀神星軌道示意圖  /  圖片來源:wikimedia user_Orionist

 

 

 


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